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Nuevas especies de árboles con hojas de tamaño humano descubiertas en el Amazonas

Mientras el Amazonas se incendia…

Amazonas: Los investigadores han descubierto una nueva especie de árbol que tiene hojas de tamaño humano.

Amazonas: Hay hojas secas gigantes expuestas en el Instituto Nacional de Investigación Amazónica (INPA) en Manaus, Brasil.

Ha sido una atracción local durante décadas. 

Sin embargo, la identidad completa del árbol al que pertenece seguía siendo un misterio … hasta ahora.

Amazonas: Los botánicos encontraron el árbol Coccoloba en 1982
Las hojas de Coccoloba gigantifolia pueden alcanzar los 2.5 metros (8 pies) de largo.

Amazonas: El misterio del árbol de hojas de tamaño humano

Los investigadores han sabido que el árbol es una especie de Coccoloba, un género de plantas con flores que crecen en los bosques tropicales de las Américas.

Los botánicos del INPA se encontraron por primera vez con un individuo del árbol desconocido Coccoloba en 1982 mientras inspeccionaba la cuenca del río Madeira en la Amazonía brasileña.

Descubrieron a más individuos de la planta en expediciones posteriores en la década de 1980. 

Pero no pudieron identificar la especie en ese momento.

Amazonas: Los árboles individuales no tenían flores ni frutos, partes que son esenciales para describir una especie de planta, y sus hojas eran demasiado grandes para deshidratarse, presionar y llevar de vuelta al INPA. 

Los investigadores tomaron notas y fotografías.

Amazonas: Los botánicos encontraron el árbol Coccoloba en 1982

En 1993, los botánicos finalmente lograron recolectar dos hojas grandes de un árbol en el estado de Rondônia, que luego enmarcaron para su visualización pública en el INPA.

«La especie se hizo famosa a nivel local, pero debido a la falta de material reproductivo no podía describirse como una nueva especie para la ciencia«, dijo Rogério Gribel, investigador del INPA, a Mongabay en un correo electrónico.

Más de una década después, en 2005, Gribel y su colega, Carlos Alberto Cid Ferreira, recolectaron algunas semillas y flores moribundas de un árbol en el Bosque Nacional Jamari.

Una vez más, estos materiales no fueron lo suficientemente buenos como para describir las especies de plantas. 

Amazonas: Entonces sembraron las semillas en el campus de INPA, cultivaron las plántulas y esperaron. Su paciencia dio fruto 13 años después.

Amazonas: Los botánicos encontraron el árbol Coccoloba en 1982
El árbol con las hojas gigantes solo se ha visto 10-15 veces en el Amazonas.

En 2018, uno de los árboles plantados floreció y fructificó, Gribel dijo que finalmente les dio el material botánico que necesitaban para describir la nueva especie.

«Estamos muy contentos y orgullosos de que después del largo período de ‘rastreo’ de una especie tan peculiar y relativamente rara finalmente hayamos logrado obtener las flores y los frutos que son las estructuras esenciales para describir una nueva especie para la ciencia«, dijo.

Gribel y sus colegas, que describieron la especie en un artículo reciente publicado en Acta Amazonica, la llamaron C. gigantifolia en referencia a las hojas gigantes de la planta.

Amazonas: Coccoloba gigantifolia

Los investigadores dicen que C. gigantifolia, que crece hasta unos 15 metros (49 pies) de altura y tiene hojas que pueden alcanzar los 2.5 metros (8 pies) de largo, probablemente tenga la hoja más grande conocida entre las plantas dicotiledóneas: un gran grupo de floración plantas que incluyen girasoles, hibiscos, tomates y rosas.

Estas plantas tienen semillas que se pueden dividir en dos mitades idénticas, formando cada una las dos primeras hojas embrionarias de la plántula, y sus hojas generalmente tienen venas ramificadas. 

Las semillas de plantas monocotiledóneas, por el contrario, producen una sola hoja embrionaria y las hojas de las plantas cultivadas tienen venas paralelas, como las de palmeras, pastos, orquídeas y plátanos.

«Comparar el tamaño de la hoja entre especies a menudo es difícil ya que hay una gran variación individual en el tamaño de la hoja dentro de la misma especie» , dijo Gribel. 

Amazonas: Es posible que este liderazgo de Coccoloba gigantifolia sea desafiado en el futuro. Por ejemplo, las especies de Gunnera, un género de amplia distribución en todo el mundo, también exhiben hojas enormes. Pero las especies de Gunnera no son arbóreas«.

Aunque C. gigantifolia ha sido conocido por el público y la comunidad científica durante casi cuatro décadas, describirlo formalmente y darle un nombre oficial fue un paso esencial para completar.

Una especie conocida pero no descrita es como una persona sin un certificado de nacimiento o identificación; es como una persona que no reconoce formalmente su identidad” , dijo Gribel. 

Por ejemplo, en Brasil actualmente existe un gran esfuerzo por parte de la comunidad científica para catalogar la flora nacional. Aunque se conoce desde hace muchos años, los científicos que participan en esta gran iniciativa no pudieron agregar hasta ahora Coccoloba gigantifolia a la Lista de plantas de Brasil«.

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Sin una identidad formal, también es difícil evaluar el estado de conservación de la planta. 

«Las iniciativas para prevenir su extinción también se ven afectadas si la planta no tiene nombre científico«, dijo Gribel. 

Del mismo modo, las medidas para regular la recolección, el comercio, el transporte, la siembra, etc. dependen del reconocimiento de especies como una entidad taxonómica única«.

Amazonas: Los botánicos encontraron el árbol Coccoloba en 1982
El mapa muestra dónde los investigadores encontraron Coccoloba gigantifolia en dos puntos cerca del río Madeira y BR-319: cerca de Manaus en el estado de Amazonas (recuadro A) y Porto Velho en Rondônia (recuadro B).

Como se muestra en los datos satelitales, estas áreas han experimentado una fuerte deforestación en las últimas dos décadas.

«Los tramos medio y bajo del río Madeira aún conservan gran parte de su bosque, pero la deforestación ha crecido rápidamente en estas áreas, especialmente en el noreste de Rondônia y el sur de Amazonas«, dijo Gribel. 

La presa Samuel en el río Jamari (y posiblemente las presas Santo Antonio y Jirau en el río Madeira) inundaron decenas de miles de hectáreas de bosques con Coccoloba gigantifolia y pueden haber afectado negativamente a las poblaciones». 

La pavimentación en curso de la carretera BR319 aumentará la deforestación en toda la región media y baja de Madeira. 

Además, el nivel de agua aumenta constantemente en la región, probablemente aumentando la «presión» sobre Coccoloba gigantifolia.

Amazonas: Los botánicos encontraron el árbol Coccoloba en 1982
La imagen de satélite muestra que los niveles de agua están disminuyendo en la región donde se encontró Coccoloba gigantifolia.

Los autores han recomendado incluir la nueva especie de árbol Coccoloba gigantifolia como en peligro en la Lista Roja de la UICN. [ Bahía de Monga ]

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