Bienvenido a una isla donde las personas se olvidan de morir y enfermedades como el cáncer de pulmón desaparecen misteriosamente

En la bella y antigua isla griega de Icaria, las personas tienen muchas más probabilidades de vivir hasta los 100 años, y enfermedades como el cáncer de pulmón desaparecen misteriosamente.

Un día en 1976, Stamatis Moraitis de Boynton Beach, Florida, sintió falta de aliento. Subir escaleras era una tarea y tuvo que dejar de trabajar al mediodía. Después de revisar sus radiografías, su médico concluyó que Moraitis tenía cáncer de pulmón. Según recuerda, otros nueve médicos confirmaron el diagnóstico. Le dieron nueve meses de vida. Tenía alrededor de 60 años. Moraitis, un veterano de guerra griego que había llegado a los Estados Unidos en 1943, consideró quedarse y buscar un tratamiento agresivo.

Cáncer de pulmón: Isla de Ikaria vivir hasta los 100 años

De esa manera, él y su esposa, Elpiniki, podrían estar cerca de sus hijos adultos. Pero decidió regresar a su isla natal, Icaria, donde podría ser enterrado con sus antepasados ​​en un cementerio que dominaba el mar Egeo. Él y Elpiniki se mudaron con sus padres mayores a una pequeña casa encalada en dos acres de viñedos escalonados en el lado norte de Icaria.

Al principio, Moraitis pasó sus días en la cama. Los domingos por la mañana, cojeaba colina arriba hasta una pequeña capilla ortodoxa griega donde su abuelo una vez sirvió como sacerdote. Cuando sus amigos de la infancia comenzaban a aparecer todas las tardes, hablaban durante horas, una actividad que invariablemente involucraba una o dos botellas de vino producido localmente. Bien podría morir feliz, pensó.

En los meses siguientes, Moraitis comenzó a sentirse más fuerte. Un día plantó algunas verduras en el jardín. No esperaba vivir para cosecharlos, pero disfrutaba de estar bajo el sol, respirando el aire del océano.

Seis meses llegaron y se fueron. El no murió. Sintiéndose en la rutina de la isla, se despertó cuando le dio la gana, trabajó en los viñedos hasta media tarde, almorzó y luego tomó una larga siesta. Por las noches, a menudo caminaba a la taberna local, donde jugaba dominó después de la medianoche. Su salud continuó mejorando. Agregó un par de habitaciones a la casa de sus padres para que sus hijos pudieran visitar. Él construyó el viñedo hasta que produjo 400 galones de vino al año.

Durante más de una década, he estado organizando un estudio de los lugares donde las personas viven más tiempo. En 2008, mis colegas Michel Poulain, Ph.D., un demógrafo belga, y Gianni Pes, MD, investigador de la Universidad de Sassari en Italia, y yo comenzamos a investigar Icaria. Noventa y nueve millas cuadradas y hogar de casi 10.000 ciudadanos griegos, la isla se encuentra a unos 30 kilómetros de la costa occidental de Turquía. 

Llegamos a la conclusión de que las personas en Icaria tenían, de hecho, dos veces y media más probabilidades de alcanzar los 90 años que los estadounidenses. 

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Los hombres de Icaria, en particular, tienen casi  cuatro  veces más probabilidades que sus contrapartes estadounidenses de alcanzar los 90. Los icarianos también vivían entre ocho y diez años más antes de sucumbir a los cánceres y las enfermedades cardiovasculares, y sufrían menos depresión y alrededor de una cuarta parte de la tasa de demencia.

La vida en Icaria

Buscando aprender más sobre la reputación de la isla para residentes de larga vida, llamamos a Ilias Leriadis, uno de los pocos médicos de Icaria. En un patio al aire libre, puso una mesa con aceitunas kalamata, hummus, pan pesado de Icaria y vino.

«La gente se queda despierta hasta tarde aquí», dijo el Dr. Leriadis. “Nos levantamos tarde y siempre tomamos siestas. Simplemente no nos importa el reloj».

El Dr. Leriadis también habló sobre el «té de montaña» local, hecho de hierbas secas endémicas de la isla, que se disfruta como un cóctel al final del día. Mencionó mejorana silvestre, salvia, un tipo de té de menta, romero y una bebida hecha de hojas de diente de león hirviendo y agregando un poco de limón. 

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Los tés funcionan como remedios griegos tradicionales. La menta salvaje combate la gingivitis y los trastornos gastrointestinales; el romero se usa para tratar la gota; Se cree que la artemisia mejora la circulación sanguínea.

Cuando Ioanna Chinou, profesora de la Facultad de Farmacia de la Universidad de Atenas y una de las principales expertas en Europa en las propiedades bioactivas de las hierbas, probó las hierbas más comúnmente utilizadas por Icaria, descubrió que mostraban fuertes propiedades antioxidantes. 

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La mayoría también contenía diuréticos suaves, que los médicos usan para tratar la hipertensión. Quizás al beber té, los icarianos han bajado suavemente su presión arterial toda su vida.

En un viaje el año anterior, visité una casa con techo de pizarra construida en la ladera en la cima de una colina. Había venido aquí después de enterarme de una pareja casada por más de 75 años. Thanasis y Eirini Karimalis aplaudieron ante la emoción de tener un visitante.

La pareja nació en un pueblo cercano; se casaron cuando tenían poco más de 20 años y criaron a cinco hijos con la paga de Thanasis como leñador. Su rutina diaria: despertarse naturalmente, trabajar en el jardín, almorzar tarde, tomar una siesta. Al atardecer, visitaban a los vecinos o los vecinos los visitaban. Su dieta también era típica: un desayuno con leche de cabra, vino, té de salvia o café, miel y pan.

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El almuerzo casi siempre consistía en frijoles, papas, verduras (hinojo, diente de león o una espinaca verde llamada horta) y vegetales de temporada de su huerto; la cena fue pan y leche de cabra. En Navidad y Pascua, matarían al cerdo de la familia y disfrutarían pequeñas porciones de carne de cerdo con manteca durante los próximos meses.

Justo después del atardecer, entró otra pareja, llevando un ánfora de vidrio de vino casero. Los noventa y tantos se besaron en la mejilla y se acomodaron alrededor de la mesa. Chismorrearon, bebieron vino y ocasionalmente se echaron a reír.

La magia saludable de la dieta de Icaria

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Mientras tanto, mis colegas e investigadores adicionales se desplegaron por toda la isla y les hicieron una serie de preguntas sobre el estilo de vida a los no ciudadanos. A ellos se unió Antonia Trichopoulou de la Facultad de Medicina de la Universidad de Atenas, experta en la dieta mediterránea.

Ella estimó que la dieta de Icaria, en comparación con la dieta estadounidense estándar, podría producir hasta cuatro años adicionales de esperanza de vida. La baja ingesta de grasas saturadas de carne y lácteos se asoció con un menor riesgo de enfermedad cardíaca. El aceite de oliva redujo el colesterol malo y aumentó el colesterol bueno. La leche de cabra contenía triptófano que aumenta la serotonina y era fácilmente digerible para las personas mayores. Algunas verduras silvestres tenían diez veces más antioxidantes que el vino tinto.

El vino, con moderación, incita al cuerpo a absorber más flavonoides, un tipo de antioxidante. El pan de masa fermentada local podría reducir la carga glucémica de una comida. Incluso podría argumentar que las papas contribuyeron al potasio, la vitamina B6 y la fibra saludables para el corazón. Y debido a que los isleños comen verduras de sus jardines, consumen menos pesticidas y más nutrientes.

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Los hábitos de sueño y sexo de Icaria también pueden afectar sus largas vidas. Un artículo de 2008 de la Facultad de Medicina de la Universidad de Atenas y la Facultad de Salud Pública de Harvard encontró que tomar una siesta al menos tres días a la semana se asociaba con una reducción del 37 por ciento en el riesgo de enfermedad coronaria. En un estudio preliminar de hombres mayores de Icaria, el 80 por ciento afirmó tener relaciones sexuales regularmente, un hábito también relacionado con la longevidad. Una cuarta parte de ese grupo dijo que lo estaban haciendo con «buena duración» y «logro».

Cuando Thea Parikos se mudó de América a Icaria y abrió una casa de huéspedes, dejó de comprar la mayoría de los comestibles, en lugar de plantar un gran jardín que proporcionaba la mayoría de sus frutas y verduras. Ella perdió peso sin intentarlo. Le pregunté si pensaba que su dieta haría que su familia viviera más. »  «, dijo ella. “Pero no lo pensamos de esa manera. Es más grande que eso».

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Aunque el desempleo es alto, tal vez tan alto como el 40 por ciento, casi todos tienen acceso a un huerto familiar y ganado, me dijo Parikos. Las personas que trabajan pueden tener varios trabajos. Alguien involucrado en el turismo, por ejemplo, también podría ser pintor. «Puede que no tengamos dinero para lujos, pero tendremos comida en la mesa y aún así nos divertiremos con familiares y amigos», dijo. “Es posible que no tengamos prisa por hacer el trabajo durante el día, por lo que trabajamos hasta la noche. Al final del día, no nos vamos a casa a sentarnos en el sofá «.

Pregúntele a los muy viejos de Icaria cómo han vivido más allá de los 90, y generalmente hablarán sobre el aire limpio y el vino. O, como lo expresó una mujer de 101 años, «Nos olvidamos de morir». No tienen idea de cómo han vivido tanto tiempo.

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Pero si prestas mucha atención, parece que hay una docena de factores sutilmente poderosos, que se mejoran mutuamente y que están presentes. Es fácil descansar lo suficiente si nadie más se despierta temprano y el pueblo muere durante la siesta. Ayuda que los alimentos más baratos y accesibles sean también los más saludables, y que sus antepasados ​​hayan pasado siglos desarrollando formas para que sepan bien. Es difícil pasar el día sin subir 20 colinas. No es probable que sientas el estrés de llegar tarde. Y al final del día, compartirás una taza de té de hierbas con tu vecino. Incluso si eres antisocial, nunca estarás completamente solo.

La última vez que hablé con Moraitis fue en julio de 2012. Elpiniki había muerto en la primavera y ahora vivía solo. Tenía una última pregunta: ¿cómo cree que se recuperó del cáncer de pulmón?

«Simplemente desapareció», dijo. «Regresé a Estados Unidos unos 25 años después de mudarme aquí para ver si los médicos podían explicarlo». Había escuchado esta parte de la historia antes. Se había convertido en una pieza del folklore de Icaria. 

Aun así, pregunté: «¿Qué pasó?» «Mis médicos estaban todos muertos».

Moraitis murió en su casa el 3 de febrero de 2013, a la edad de 98 años, según los registros oficiales. Según sus propios cálculos, tenía 102 años.

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