Desafíos y prejuicios en la búsqueda de vida extraterrestre

Investigadores de EE. UU. y Alemania han descubierto dos docenas de exoplanetas que pueden ser mejores para sustentar la vida que la Tierra.

Exoplanetas: mejores para sustentar la vida que la Tierra 0

Los exoplanetas, cuerpos celestes que orbitan alrededor de una estrella distinta al sol, se encuentran en todas partes del cosmos. Algunos de ellos están ubicados en la región orbital alrededor de una estrella, llamada zona habitable de agua líquida, donde los planetas podrían tener atmósferas estables para soportar agua líquida.

Los investigadores encuestaron alrededor de 4.500 exoplanetas de este tipo que están registrados en el Archivo de Exoplanetas de Objetos de Interés de Kepler , eligiendo aquellos que pasaron sus criterios de habitabilidad. Aunque ninguno de los exoplanetas que hicieron el corte marcó todas las casillas, muchos de ellos cumplieron con uno o más de los requisitos esenciales, informaron los investigadores en la revista Astrobiology. Estos incluyen ser un poco más viejos, más grandes, más húmedos y más cálidos que la Tierra, condiciones que son más adecuadas para albergar vida.

24 exoplanetas cumplen los criterios de habitabilidad

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El equipo comenzó con la identificación de criterios ideales para la habitabilidad. Primero, un planeta debe ser un poco más antiguo que la Tierra, ya que se necesitaron alrededor de cuatro mil millones de años para que la vida compleja se desarrollara en el planeta.

Estos exoplanetas deberían orbitar una estrella enana K, que es más fría, menos masiva y menos luminosa que el sol y otras estrellas de tipo G. Los investigadores argumentaron que las estrellas como el sol en realidad no son ideales para sustentar la vida debido a su vida relativamente corta.

“Muchas estrellas similares a nuestro sol, llamadas estrellas de tipo G, podrían quedarse sin combustible antes de que se desarrolle una vida compleja”, escribió el equipo. Por otro lado, una estrella enana K podría durar de 20 a 70 mil millones de años.

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Sin embargo, señalaron que un planeta no debería ser tan viejo como para haber agotado su calor geotérmico y perdido su campo geomagnético protector. La Tierra tiene alrededor de 4.5 mil millones de años, por lo que un exoplaneta ejemplar tiene entre cinco mil millones y ocho mil millones de años.

El tamaño y la masa también importan. Un planeta que es un 10 por ciento más grande y tiene 1,5 veces la masa de la Tierra debería tener más tierra habitable y retener su calor interior por más tiempo. Además, podría tener una gravedad más fuerte que puede mantener una atmósfera durante un período de tiempo más largo.

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El agua es esencial para la vida, por lo que tener más, particularmente en forma de humedad, nubes y humedad, aumentaría las posibilidades de que un planeta albergue vida. Combinada con temperaturas promedio de unos ocho grados más cálidas que las de la Tierra, la humedad podría significar una mayor biodiversidad como se ve en las selvas tropicales del planeta.

Si bien ninguno de los 24 candidatos cumplía con todos los criterios de habitabilidad, uno de ellos parecía poseer cuatro de estas características críticas. Según los investigadores, es posible que este exoplaneta sea mejor para albergar vida que la Tierra. 

Desafíos y prejuicios en la búsqueda de vida extraterrestre

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Estudiar los exoplanetas plantea desafíos, ya que las dos docenas de ellos están a unos 100 años luz de distancia de la Tierra, dijo el autor principal Dirk Schulze-Makuch, geobiólogo de la Universidad Estatal de Washington y la Universidad Técnica de Berlín. La investigación planetaria a menudo está limitada por las tecnologías espaciales disponibles, algo que se ve agravado por el hecho de que los exoplanetas están oscurecidos por las estrellas masivas que orbitan.

Pero Schulze-Makuch es optimista de que los científicos en un futuro cercano puedan estudiarlos más de cerca con los telescopios espaciales en desarrollo, como el observatorio espacial LUVOIR de la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio y el telescopio espacial James Webb. También instó a los expertos a mirar más allá de los planetas similares a la Tierra para evitar un sesgo geocéntrico.

“Tenemos que tener cuidado de no quedarnos atascados buscando una segunda Tierra porque podría haber planetas que podrían ser más adecuados para la vida que el nuestro”, dijo. “Es bueno tener una vida adaptable, pero eso no significa que tengamos lo mejor de todo”.

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