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Las máscaras faciales se están sumando a la contaminación plástica

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A medida que el mundo continúa lidiando con la pandemia del coronavirus de Wuhan (COVID-19), los expertos advierten que otra preocupación global puede estar surgiendo con la contaminación plástica, producto de las máscaras faciales. 

Una preocupación particular para ellos es el equipo de protección personal (EPI), dada su ubicuidad reciente y los desafíos que plantea a las iniciativas de reciclaje.

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En Asia, su impacto en el medio ambiente ya se está mostrando, con naciones como Taiwán y Tailandia que informaron aumentos significativos en los desechos relacionados con COVID-19 solo en los últimos seis meses. Taiwán produjo más de mil millones de mascarillas faciales en tres meses

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Los grupos ambientalistas estiman que Taiwán produjo alrededor de 1.300 millones de máscaras faciales de febrero a mayo, es decir, alrededor de 5.500 toneladas, o el valor de 1.100 camiones de basura de desechos para recolectar y eliminar. 

Según los Centros para el Control de Enfermedades de Taiwán, el desecho inadecuado de las máscaras usadas no solo representa una amenaza para el medio ambiente, sino también un riesgo de transmisión. El  Departamento de Protección Ambiental ha impuesto una multa de hasta NT $ 6.000 ($ 216) para quienes desechen las mascarillas de manera inadecuada.

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La contaminación del EPI es un elemento no deseado en el turismo filipino

En Filipinas, las mascarillas y otros equipos de protección personal están apareciendo en sitios de buceo populares y amenazan el turismo.

Los lugareños en Bauan, un sitio de buceo al sur de la ciudad capital de Manila, informaron un aumento en las máscaras faciales y los escudos PPE durante la pandemia. Dijeron que los turistas que no se deshacen de sus máscaras de manera adecuada impactan en un ambiente ya lleno de bolsas de plástico, pañales y materiales de empaque.

Las autoridades locales dijeron que están al tanto de los problemas y planean implementar unidades de limpieza. Los residuos de COVID-19 agravan el problema de contaminación plástica de Tailandia.

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Las autoridades tailandesas informaron de un aumento de las mascarillas faciales que se desecharon de forma inadecuada en el último año. Este es un revés en la lucha del país por combatir los desechos plásticos.

Además de un aumento en las máscaras faciales y otros desechos infecciosos, el informe también señaló un aumento en los desechos plásticos, principalmente debido a un aumento en los pedidos de comida a domicilio.

El aumento en los desechos relacionados con COVID-19 empeora la crisis de contaminación plástica de Tailandia. Un estudio reciente de Ocean Conservancy enumera a Tailandia como una de las principales fuentes de desechos plásticos terrestres que se filtran a los océanos. De hecho, más de la mitad de los plásticos que contaminan los océanos se remonta a cinco países: China, Indonesia, Filipinas, Vietnam y Tailandia. En respuesta, el gobierno instó a las personas a hacer su parte en la clasificación de la basura.

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La gestión de los desechos pandémicos es «insostenible»

En una carta publicada en  Science , los expertos en medio ambiente calificaron de «insostenibles» muchas prácticas de gestión de residuos para hacer frente al COVID-19. Según los autores, el aumento de desechos de COVID-19 en ciudades mal equipadas para lidiar con ellos ha comprometido tanto las medidas de control de infecciones como los esfuerzos de reciclaje.

Muchas ciudades, en particular las de Asia, experimentaron un aumento masivo de desechos médicos en el punto álgido de la pandemia. Wuhan, el epicentro de la pandemia, reportó 247 toneladas de desechos médicos por día en marzo pasado, un aumento del 490 por ciento de su recolección diaria de 50 toneladas por día.

Otras ciudades informaron aumentos similares, con Manila, Kuala Lumpur, Hanoi y Bangkok produciendo hasta 280 toneladas más de desechos médicos por día que antes de la pandemia.

Los autores enfatizaron que la gestión segura de los desechos médicos y domésticos es clave para contener esta preocupación que se avecina. Para evitar que los desechos de COVID-19 ejerzan más presión sobre los sistemas de gestión de desechos, sugirieron instalar sistemas de tratamiento móviles cerca de hospitales y sistemas de atención médica. También instaron a las autoridades a priorizar las cadenas de gestión sostenible, que incorporarán la preparación para desastres y la resiliencia desde la generación de residuos hasta la eliminación.

«La mala gestión también puede conducir a una mayor contaminación ambiental», escribieron. «La gestión segura de los desechos médicos y domésticos es fundamental para contener con éxito la enfermedad».

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