Han avanzado en la identificación de mutaciones

Mutación: El coronavirus de Wuhan (COVID-19) ahora ha infectado a más de 5,6 millones de personas en todo el mundo, según datos de la Universidad Johns Hopkins. A medida que los expertos continúan estudiando el contagio, algunos han sugerido que hay más de una cepa del coronavirus. Creen que estas mutaciones han alterado en gran medida lo infeccioso y mortal que es el virus.

Desde la aparición del SARS-CoV-2, el patógeno detrás de COVID-19, los  investigadores analizaron el material genético del virus y encontraron variaciones en su secuencia genética. Estas mutaciones han suscitado dudas sobre si influyen en la facilidad con que el coronavirus infecta las células objetivo y si pueden aumentar la probabilidad de que una persona muera por COVID-19.

Mutación: hay más de una cepa del COVID-19 de Wuhan

Buscando respuestas

Según los expertos en virus, el SARS-CoV-2 es un virus de ARN envuelto, es decir, un tipo de virus con una envoltura externa (que proviene de una célula infectada) y cuyo material genético está codificado en ARN monocatenario. Los virus envueltos hacen su propia maquinaria de replicación dentro de sus células huésped.

Los virus de ARN son conocidos por tener altas tasas de mutación, ya que sus enzimas son más propensas a errores durante el proceso de replicación.

Mutación: hay más de una cepa del COVID-19 de Wuhan

Según Jonathan Stoye, virólogo del Instituto Francis Crick en Londres: “Una mutación es un cambio en una secuencia genética. El hecho de un cambio mutacional no es de importancia primordial, pero las consecuencias funcionales sí lo son”.

Un ejemplo de esta consecuencia es cómo las mutaciones pueden cambiar la eficacia de un fármaco o un anticuerpo al alterar su objetivo. Un solo cambio en la proteína viral, agregado Stoye, puede ser ventajoso para el virus.

Mutación: hay más de una cepa del COVID-19 de Wuhan

«Sin embargo, debe enfatizarse que solo una fracción de todas las mutaciones será ventajosa; la mayoría será neutral o perjudicial para el virus y no persistirá», dijo Stoye.

Los científicos han avanzado en la identificación de mutaciones del SARS-CoV-2. Recientemente, un equipo de la Universidad Estatal de Arizona examinó los hisopos nasales que dieron positivo para el coronavirus y descubrieron que uno tenía una deleción, lo que significa que faltaba parte del genoma viral. Los investigadores dijeron que la mutación redujo la capacidad de replicación del virus.

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En otro estudio, que apareció en el  Journal of Translational Medicine, científicos de la Universidad de Maryland y la compañía italiana de biotecnología Ulisse Biomed encontraron ocho mutaciones recurrentes en más de 200 muestras de pacientes con COVID-19.

Hecho para adaptarse

Mutación: hay más de una cepa del COVID-19 de Wuhan

Según Stoye, estos hallazgos no son realmente sorprendentes, especialmente porque los virus están diseñados para adaptarse a sus anfitriones.

«Se producirán mutaciones aleatorias, y los virus más adecuados llegarán a predominar», agregó. «No parece sorprendente que el SARS-CoV-2 esté evolucionando después de su salto y propagación a través de la población humana».

Pero lo que no está claro en este momento, dice, es cómo las mutaciones afectarán el comportamiento del SARS-CoV-2 a largo plazo, ya que puede ir en ambos sentidos. Si bien es posible que el virus pueda mutar hasta el punto de resistir todos los tratamientos, es igualmente probable que evolucione a una versión menos dañina, similar a los coronavirus estacionales. 

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«Es más un caso de semántica que otra cosa en este momento», comentó.

Con la aparición de versiones mutadas del coronavirus, los investigadores se enfrentan a la difícil tarea de lidiar con cada cepa. Pero Stoye dice que reclasificar los diferentes aislamientos solo tendrá sentido cuando se comprenda mejor el impacto de estas mutaciones.

“En ese momento, podemos buscar correlacionar la variación de secuencia con implicaciones pronósticas o terapéuticas. Esto puede llevar varios años”, agregó.

A pesar de que el coronavirus continúa desconcertando a los expertos en todo el mundo, la búsqueda de respuestas a los misterios que rodean este contagio mortal continúa. Es solo cuestión de tiempo antes de que los científicos puedan examinar completamente el impacto de las mutaciones del SARS-CoV-2 no solo en la pandemia de coronavirus, sino también en el futuro de la humanidad.

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