Partículas del aire en los tallos cerebrales de los jóvenes

No es ningún secreto que la contaminación del aire puede dañar los pulmones y el corazón. Pero una nueva investigación sugiere que la exposición al aire contaminado también puede desencadenar la neurodegeneración.

En un estudio publicado en la revista Environmental Research, un equipo internacional de investigadores describió cómo encontraron pequeñas partículas de contaminación del aire alojadas en los tallos cerebrales de los jóvenes. Junto a las partículas, también encontraron marcadores no solo de la enfermedad de Alzheimer, sino también de la enfermedad de Parkinson y la enfermedad de las neuronas motoras (EMN).

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Se cree que las partículas provienen del escape de los vehículos debido a su apariencia y composición. Los investigadores también especularon que las partículas llegaron al cerebro después de ser inhaladas en el torrente sanguíneo a través de la nariz y / o la boca.

Pero a pesar de que el estudio es observacional, Barbara Maher, profesora de ciencias ambientales en la Universidad de Lancaster en el Reino Unido y miembro del equipo de investigación, no está convencida de que las nanopartículas se hayan asentado inofensivamente dentro del cerebro.

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“Parece como si esas nanopartículas dispararan las balas que están causando el daño neurodegenerativo observado”.

Si los estudios futuros confirman estos descubrimientos innovadores, la investigación podría tener serias implicaciones porque el 90 por ciento de la población mundial vive con aire inseguro.

Evidencia de neurodegeneración en personas que viven en ciudades contaminadas

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Estudios anteriores solo han relacionado la exposición a la contaminación del aire por partículas finas con la enfermedad de Alzheimer, la forma más común de demencia. También es más común en adultos mayores que en niños o adultos jóvenes.

Pero según Maher, los niños son útiles para este campo de investigación porque sus cerebros están libres de la influencia de otros factores que suelen afectar al cerebro de los adultos mayores, como el consumo de alcohol.

Para su investigación, Maher y sus colegas estudiaron los cerebros de 186 sujetos jóvenes fallecidos de la Ciudad de México de entre 11 meses y 27 años de edad. Lo único en común entre todos los participantes fue la exposición a la contaminación del aire.

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Su examen mostró evidencia de placas y ovillos asociados con la enfermedad de Alzheimer, Parkinson y MND, incluso en el tronco cerebral del sujeto más joven.

Además, los investigadores encontraron nanopartículas diminutas ricas en metales en los tallos cerebrales. En particular, tenían altas concentraciones de nanopartículas ricas en hierro, aluminio y titanio, específicamente en la sustancia negra y el cerebelo. Ambas estructuras cerebrales son cruciales para los movimientos motores.

Las nanopartículas ricas en hierro y aluminio también eran similares a las que se producen en la combustión de los motores, lo que indica que las partículas son de hecho de aire contaminado. Se cree que estas nanopartículas ricas en metales causan inflamación y estrés oxidativo en el cerebro, lo que podría matar o inhabilitar las células cerebrales.

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Además, se encontraron partículas ricas en metales similares en las células nerviosas de la pared intestinal de los sujetos, lo que sugiere que las partículas también fueron ingeridas, no solo inhaladas. Las partículas podrían haberse movido luego a las células nerviosas en el intestino, desde donde luego se movieron hacia el tallo cerebral.

Los investigadores también estudiaron los tallos cerebrales de los controles de edad y género que vivían en áreas con niveles más bajos de contaminación del aire. No encontraron placas, ovillos, daño molecular y nanopartículas compatibles con la neurodegeneración en los troncos cerebrales de los controles.

Las causas de la neurodegeneración son muy complejas, y a menudo involucran una serie de factores como la genética, la nutrición y el estrés. Pero la contaminación del aire es especialmente peligrosa como factor de riesgo debido a su prevalencia en ciudades y comunidades urbanas.

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«No creo que los sistemas humanos hayan desarrollado ningún mecanismo de defensa para protegerse de las nanopartículas».

En total, sus hallazgos indican que la exposición a contaminantes del aire es especialmente significativa en el desarrollo de daño neurológico y la aparición prematura de neurodegeneración.

Maher recomienda que los formuladores de políticas tengan en cuenta sus hallazgos al crear estrategias para mitigar la contaminación del aire.

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