El impacto del fitomejoramiento y las prácticas agrícolas modernas

El impacto del fitomejoramiento y las prácticas agrícolas modernas se refleja en la salud del suelo, y no se ve bien. De hecho, los científicos temen que una crisis subterránea amenace con socavar la producción de alimentos en un futuro próximo.

Jos Raaijmakers, un microbiólogo del Instituto de Ecología de los Países Bajos (NIOO-KNAW), sugiere que la solución a esta crisis alimentaria y agrícola que se avecina se puede obtener al comprender los rasgos de plantas antiguas que se habían perdido a lo largo de milenios de reproducción.

Suelo: los científicos temen una crisis subterránea 0

Los fabricantes de Raaij estudiaron por primera vez los frijoles antiguos en 2011. Desde entonces, descubrió que los frijoles antiguos tenían microorganismos únicos agrupados alrededor de sus raíces, a diferencia de sus contrapartes domesticadas. Raaijmakers cree que estos microbios son beneficiosos para la salud de las plantas y del suelo.

Aprendiendo de los cultivos antiguos para mejorar la salud del suelo

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Raaijmakers y su equipo recolectaron muestras de suelo de las raíces de frijoles no domesticados en la Colombia rural y estudiaron los microbios y hongos que se adhieren a las raíces. A partir de sus muestras, los investigadores encontraron que los frijoles tenían microorganismos que no están presentes en los frijoles domesticados.

Además, parecía que los frijoles domesticados plantados en ese mismo suelo en las zonas rurales de Colombia no portaban ninguno de los microorganismos encontrados en las muestras de suelo anteriores. Esto llevó a los fabricantes de Raaij a especular que los microbios encontrados en las primeras muestras de raíces de frijol podrían ser importantes y beneficiosos tanto para la planta como para el suelo.

Desde entonces, Raaijmakers ha estado probando especies no domesticadas de papa y sorgo en ensayos de campo en Colombia, Etiopía y los Países Bajos. Utilizando los resultados de estas pruebas de campo, Raaijmakers y sus colegas pretenden comprender y reintroducir los rasgos beneficiosos de las plantas antiguas que se perdieron a lo largo de milenios de fitomejoramiento con la esperanza de mejorar la salud del suelo. 

Los cultivos alimentarios modernos necesitan un «reinicio»

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A los científicos les preocupa que las tierras cultivables se estén reduciendo a un ritmo sin precedentes. Hay una serie de factores que contribuyen a esto, incluidos los frágiles cultivos modernos, las prácticas agrícolas modernas y el fitomejoramiento.

Por ejemplo, los cultivos modernos se están volviendo cada vez más dependientes de fertilizantes y pesticidas debido al uso de estos productos durante décadas. A su vez, las granjas comerciales que hacen un uso generoso de estos agentes químicos terminan produciendo cultivos más frágiles y propensos a las enfermedades que sus antepasados.

El uso prolongado de fertilizantes y pesticidas también afecta la salud del suelo, ya que los químicos que contienen dañan la vida microbiana. Esto, en efecto, afloja el suelo, haciéndolo más susceptible a la erosión.

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Además, descuidar técnicas antiguas pero cruciales como la rotación de cultivos y practicar técnicas dañinas como la labranza y el monocultivo también contribuyen a la mala salud del suelo. La reproducción de plantas ricas en nutrientes pero propensas a enfermedades derivadas de estas prácticas completa el ciclo.

Wim van der Putten, colega de Raaijmakers y jefe del departamento de interacciones multitróficas en NIOO-KNAW, señala que su investigación ecológica indica una especie de error en el estado actual de la agricultura.

El suelo fértil es un recurso finito y las prácticas agrícolas modernas están dañando este recurso en gran medida. Tampoco ayuda que las soluciones a estos problemas no sean mejores que las soluciones de curita, como el uso de fertilizantes químicos para reemplazar los nutrientes perdidos del suelo.

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Los expertos señalan que es muy probable que la falta de atención a la salud del suelo y las prácticas agrícolas nocivas pongan en peligro la seguridad alimentaria en un futuro próximo a medida que la población mundial sigue aumentando.

Parece que los cultivos alimentarios modernos necesitan un reinicio urgente y estos problemas deben abordarse desde la raíz, según Van der Putten.

Para ello, los investigadores de su instituto están realizando ensayos de campo y pruebas en invernaderos. La idea es aprovechar los rasgos y propiedades de los cultivos antiguos para crear cultivos modernos que no dependan del uso extensivo de pesticidas y fertilizantes.

Los investigadores esperan que, como resultado, cultivar cultivos que poseen estos rasgos también pueda beneficiar al suelo.

Raaijmakers también sugiere buscar rasgos de plantas antiguas que estén vinculados a los microbios únicos que se encuentran en cultivos antiguos y luego replicar esos rasgos en cultivos modernos a través del fitomejoramiento.

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