Los videos de realidad virtual funcionan como analgésicos

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Investigadores del Imperial College de Londres han descubierto que ver videos de realidad virtual (VR) del Polo Norte ayuda a aliviar el dolor crónico. 

En un estudio publicado en Pain Reports, los investigadores informaron que la terapia de realidad virtual ayuda a reducir los niveles de dolor percibidos y la sensibilidad al dolor.

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La realidad virtual es un analgésico eficaz

Los investigadores imitaron la mayor sensibilidad de las personas con dolor crónico para examinar los efectos de un entorno de realidad virtual inmersiva. Administraron una crema tópica que contenía capsaicina, el compuesto ardiente del ají que hace arder la boca, en la piel de 15 participantes sanos. La capsaicina hizo que el área de la piel tratada fuera más sensible a los estímulos dolorosos.

«Una de las características clave del dolor crónico es que aumenta la sensibilidad a los estímulos dolorosos… Esto significa que los nervios de los pacientes se activan constantemente y le dicen a su cerebro que están en un estado de dolor intensificado», dijo Sam Hughes, investigador de Nick Davey de Imperial. Laboratorio e investigador principal del estudio.

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Los investigadores pincharon el área tratada con una descarga eléctrica débil, mientras que los participantes miraban una imagen fija del Ártico o miraban un clip de 360 ​​grados del mismo lugar a través de un visor de realidad virtual. Al mismo tiempo, los participantes calificaron su dolor en una escala de 0 a 100.

Las calificaciones de dolor indicaron que la inmersión en realidad virtual redujo el dolor continuo de los participantes y su sensibilidad a los estímulos dolorosos. Mirar la imagen fija no produjo el mismo efecto.

Los investigadores dijeron que las imágenes de realidad virtual funcionaron como analgésicos porque distrajeron a los participantes de su dolor. También sospecharon que la nueva terapia podría haber activado los sistemas analgésicos integrados en el cuerpo. Esto, a su vez, redujo su sensibilidad al dolor y la intensidad de su dolor continuo.

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“Nuestro trabajo sugiere que la realidad virtual puede estar interfiriendo con procesos en el cerebro, el tronco encefálico y la médula espinal, que se sabe que son partes clave de nuestros sistemas incorporados para combatir el dolor”, dijo Hughes. Añadió que los cascos de realidad virtual podrían algún día proporcionar una terapia alternativa para el dolor crónico, especialmente en personas postradas en cama con baja tolerancia al dolor. 

“Aún quedan muchas cosas por resolver, pero un aspecto interesante de nuestro estudio es que el diseño de realidad virtual que usamos es completamente pasivo, lo que significa que los pacientes no necesitan usar los brazos”, anotó Hughes.

Usos de la terapia de exposición a la realidad virtual

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Los terapeutas han estado utilizando la realidad virtual durante décadas para administrar la terapia de exposición a la realidad virtual (VRET). Como sugiere su nombre, VRET es un tipo de terapia de exposición que ayuda a las personas a enfrentar sus miedos a través de la realidad virtual. Hoy en día se usa comúnmente para tratar el trastorno de estrés postraumático (TEPT).

Investigadores del  Instituto de Tecnología Creativa (TIC) de la Universidad del Sur de California  lideraron este campo. El VRET de ICT, llamado Bravemind, se utiliza actualmente en más de 60 sitios en los Estados Unidos, incluidos hospitales y bases militares de la Administración de Salud de Veteranos.

Los componentes principales de Bravemind incluyen un entorno de realidad virtual personalizable, una plataforma vibrotáctil que brinda sensaciones vinculadas a explosiones y tiroteos, y una máquina aromática que emite olores de tiempos de guerra como el combustible diesel y la pólvora.

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Inmersivo e innovador, Bravemind ha sido objeto de numerosos estudios de seguridad y eficacia. En 2014, los investigadores encontraron que la tecnología en sí misma era tan efectiva como la combinación de la terapia con medicamentos y otros modos de terapia de realidad virtual para reducir los síntomas del TEPT.

Además del trastorno de estrés postraumático, el VRET también puede tratar diferentes trastornos de ansiedad, incluidas las fobias y la ansiedad social. Pero la terapia aún no está ampliamente disponible fuera del ejército porque es costosa.

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