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Las abejas melíferas están luchando con su propia pandemia

Si la abeja desapareciera de la superficie del globo, al hombre solo le quedarían cuatro años de vida.

No más abejas, no más polinización, no más plantas, no más animales, no más hombre.

Abejas melíferas: luchan contra su propia pandemia mundial 0

Como la pandemia de CV deja claro, las ciudades son posiblemente el mayor invento de la humanidad. Pero las metrópolis densamente pobladas también nos hacen vulnerables a la rápida propagación de enfermedades.

Sin embargo, los humanos no son las únicas especies que enfrentan este problema. Las abejas melíferas han vivido vidas sociales durante decenas de millones de años, convirtiéndolas en algunos de los veteranos más viejos en la batalla contra el contagio. Y con el tiempo, la selección natural les ha dado una impresionante variedad de estrategias para mitigar la transmisión dentro de las colonias.

Pandemia de abejas: Varroa destructor

Abejas melíferas: luchan contra su propia pandemia mundial 0

Sin embargo, por sofisticadas que sean, estas estrategias no son suficientes para evitar todas las amenazas. Las abejas melíferas están luchando contra su propia pandemia mundial, para lo cual no estaban preparadas.

Un ácaro parásito, llamado Varroa destructor, infestaba originalmente solo colonias de abejas melíferas asiáticas, Apis cerana, pero saltó para infectar a las abejas melíferas occidentales, Apis mellifera, la especie que domina la polinización comercial moderna en todo el mundo.

El ácaro probablemente saltó de las abejas asiáticas a las occidentales en algún momento de la década de 1950, con los primeros informes en 1957 en Japón, luego en 1963 en Hong Kong.

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Los humanos facilitaron esta expansión del hospedador al mantener a  A. cerana y A. mellifera en una proximidad artificial dentro de los colmenares, y luego transportar colonias recién infestadas dentro y entre países.

V. destructor ha estado haciendo honor a su nombre. Hoy, se ha extendido a todas las regiones donde se mantienen las abejas melíferas, excepto Australia y un puñado de islas remotas, convirtiéndose rápidamente en una pandemia mundial y la mayor amenaza patológica para la salud de las abejas melíferas.

Si no se trata, una colonia generalmente morirá a causa de los ácaros en dos añosEstos y otros agentes patógenos, además de los pesticidas y la mala nutrición, han obligado a los apicultores a luchar para mantener vivas sus colonias. De los 2.6 millones de colonias de abejas melíferas en los Estados Unidos, más de la mitad están infestadas con V. destructor.

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Bees are seen on a honeycomb of the apiculture company Zuerihonig in Oberengstringen, Switzerland August 21, 2018. Picture taken August 21, 2018. REUTERS/Arnd Wiegmann

Y eso solo cuenta los que se prueban y se informan; los números reales son probablemente mucho más altos. Los apicultores todavía han logrado aumentar lentamente el número de colonias que mantienen, en promedio, pero a un costo sustancialmente mayor. Y esos aumentos están siendo superados por la creciente demanda de polinización.

No hay remedios contra V. destructor

Las abejas melíferas occidentales no evolucionaron conjuntamente con  V. destructor, y las abejas occidentales carecen de los rasgos de comportamiento que tienen las abejas melíferas asiáticas, como  sepultar permanentemente crías infestadas de ácaros y, quizás la estrategia más extrema,»apoptosis social«, donde la cría son tan sensibles a la parasitación que mueren directamente tras la infestación, sacrificándose para evitar que el ácaro se reproduzca.

Los rasgos de lucha contra los ácaros también existen en las poblaciones comerciales de abejas melíferas, pero no son suficientes para conferir una resistencia adecuada sin una cría selectiva intensa.

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Los apicultores y los científicos están haciendo todo lo posible para criar ganado genético resistente a Varroa, pero es un trabajo costoso y laborioso que no es viable para la mayoría de las empresas.

Lo que es más, un puñado de productores de reina comerciales en los Estados Unidos crían y distribuyen millones de reinas, las hembras reproductoras que ponen todos los huevos en una colonia; y esos productores no crían rigurosamente la resistencia a los ácaros, por lo que las colonias de apicultores tampoco suelen ser resistentes a los ácaros.

Las colmenas de abejas se mitigan

Como resultado, en los colmenares comerciales modernos con colonias densamente pobladas, los apicultores deben medicar sus colmenas con miticidas para mantener un negocio rentable.

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Las colonias a menudo están tan juntas que las abejas caerán en la colmena equivocada por accidente, haciendo inevitable la propagación de parásitos y patógenos.

El ejemplo más extremo de esto es cuando, cada febrero, alrededor de dos tercios de las colonias estadounidenses (1.5–2 millones) desembarcan en California para la polinización de almendras.

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En esas circunstancias, una colmena muy infestada propagaría rápidamente sus ácaros a todas las colmenas vecinas y más allá. Hasta ahora, las aplicaciones rutinarias de miticidas son suficientes para mitigar este problema. Pero, al igual que con el uso sostenido de cualquier biocida, los ácaros se están volviendo resistentes a los tratamientos de los apicultores.

Otro ácaro parasitario en aumento

Y si eso no fuera lo suficientemente malo, otro género de ácaros parásitos, llamado Tropilaelaps, está listo para comenzar otra pandemia.

También, recientemente, saltó de otra especie de abeja melífera, la abeja melífera gigante asiática, a la abeja melífera occidental. 

Identificado por primera vez en ratas cerca de colonias de abejas melíferas en Filipinas, ahora se ha expandido a regiones más frías de Asia continental, donde los climas son muy similares a los de EE. UU.

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Donde Varroa y Tropilaelaps coexisten en colonias, Tropilaelaps supera a Varroa, causando daños y deformaciones aún mayores.

Hasta ahora, los  ácaros Tropilaelaps no se han extendido a otros continentes, pero su dispersión global es probablemente solo cuestión de tiempo.

No es raro que colonias enteras de abejas se enganchen en el extranjero al anidar en carga o en los barcos, llevando consigo patógenos y parásitos.

Es probable que otras plagas invasivas también hayan llegado a América del Norte por esta ruta: el avispón gigante asiático, Vespa mandarinia, ahora ha sido avistado en  Columbia Británica y Washington, con al menos un nido establecido identificado y erradicado.

Canadá importa decenas de miles de paquetes de abejas melíferas (colonias iniciales) de países como Australia, Nueva Zelanda y Chile, por lo que  Tropilaelaps también podría ingresar a América del Norte a través de cualquiera de esos países.

Una economía globalizada y nuestra destrucción sistemática del mundo natural crean las condiciones perfectas para que los patógenos y los parásitos establezcan nuevos hospedadores y se propaguen rápidamente al extranjero.

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Debemos estar mejor preparados para que las enfermedades emergentes sean un riesgo principal en el mundo moderno. Son una amenaza persistente para nuestra propia salud, la salud de nuestro ganado y la de la vida silvestre que, sin darse cuenta, puede contagiarse.

Como hemos presenciado trágicamente con la actual crisis de salud, las enfermedades emergentes nos están matando, y también están matando a nuestras abejas.

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abeja melífera, las abejas meliferas.

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