Las mascarillas faciales muy contaminantes para el medio ambiente actual

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Las mascarillas faciales de un solo uso son una bomba de plástico para el medio ambiente actual, según un comentario publicado en Frontiers of Environmental Science and Engineering.

Zhiyong Ren, profesor de ingeniería civil y ambiental de la Universidad de Princeton, y Elvis Xu, científico ambiental de la  Universidad del Sur de Dinamarca, fueron los autores del comentario.

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Con base en estudios recientes, los autores estimaron que alrededor de 129 mil millones de mascarillas faciales de un solo uso se usan por mes en todo el mundo. Esta cifra corresponde a tres millones de mascarillas utilizadas por minuto. La mayoría de estas máscaras están hechas de microfibras de plástico, que generalmente varían en tamaño desde cinco milímetros (mm) hasta longitudes microscópicas.

Ha habido cada vez más informes sobre la eliminación inadecuada de mascarillas faciales sucias. Los autores dijeron que es urgente reconocer las máscaras faciales de un solo uso como una posible amenaza ambiental para evitar que se conviertan en el próximo gran problema de plástico.

Las mascarillas pueden ser peores que las botellas de plástico

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Más de 300 millones de toneladas de plástico se producían en todo el mundo por año antes de la pandemia. Sin embargo, estimaciones recientes muestran que ahora se están produciendo máscaras faciales en todo el mundo a un ritmo sin precedentes, con China a la cabeza.

De hecho, China, ahora el mayor productor de mascarillas faciales del mundo, aumentó su producción de mascarillas faciales en un factor de 10 en marzo pasado para satisfacer el aumento de la demanda. Eso puso la producción de máscaras faciales de un solo uso en una escala similar a la de las botellas de plástico. 

Pero a diferencia de las botellas de plástico, las máscaras de un solo uso no se pueden reutilizar ni reciclar. De hecho, el 25 por ciento de todas las botellas producidas se reciclan gracias a la orientación oficial de los gobiernos locales y nacionales. Por otro lado, no existe una guía oficial para el reciclaje de máscaras. Por tanto, no es de extrañar que la mayoría de las máscaras sucias acaben contaminando el medio ambiente tanto terrestre como acuático.

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Además, los materiales de las máscaras hacen que sea más probable que persistan y se acumulen en el medio ambiente. Una máscara de un solo uso suele tener tres capas: una capa exterior de poliéster, una capa intermedia de polipropileno o poliestireno y una capa interior hecha de un material absorbente como el algodón.

El polipropileno es conocido por ser uno de los plásticos más problemáticos. Por lo general, se utiliza para producir diversos productos de plástico, como recipientes de plástico, botellas de agua reutilizables , muebles de plástico, componentes médicos, equipaje e incluso piezas de automóviles.

Como material omnipresente, el polipropileno también se suele encontrar acumulándose en el medio ambiente. Según Xu y Ren, las máscaras pueden resistir la degradación incluso cuando se someten al calor y la radiación solar en la naturaleza debido a las propiedades recalcitrantes del polipropileno.

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También explicaron que las máscaras pueden generar una gran cantidad de partículas microscópicas de polipropileno a medida que se desgastan en el medio ambiente. Estas partículas pueden descomponerse aún más en nanoplásticos.

Productos como botellas de plástico y bolsas de plástico tardarían siglos en descomponerse en micro y nanoplásticos. Pero dado que las mascarillas faciales de un solo uso ya están hechas de fibras plásticas de tamaño micro , pueden liberar esas fibras al medio ambiente más fácilmente, explicaron Xu y Ren.

Los autores también señalaron que las nanomáscaras podrían agravar aún más este problema. Las nanomáscaras son máscaras de nueva generación que utilizan fibras plásticas de tamaño nanométrico para proteger al usuario de la inhalación de patógenos. Pero como es el caso de las máscaras estándar de un solo uso, estas nanomáscaras pueden ser otra fuente de contaminación plástica.

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Sin embargo, Xu y Ren dijeron que no saben cómo contribuyen las máscaras a la gran cantidad de partículas de plástico detectadas en el medio ambiente porque no existen datos sobre la degradación de las máscaras en la naturaleza.

Dicho esto, es seguro asumir que, al igual que otros desechos plásticos, las máscaras se acumulan en la naturaleza. Incluso pueden liberar sustancias químicas nocivas y microorganismos patógenos que amenazan a las plantas, los animales y los seres humanos.

A pesar de esta sombría perspectiva, Xu y Ren dijeron que hay varias cosas que los ciudadanos, los funcionarios y los científicos pueden hacer para minimizar el impacto de las mascarillas en el medio ambiente

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Éstas incluyen:

  • Instale contenedores de basura solo para mascarillas para su recolección y eliminación
  • Reemplace las mascarillas desechables por otras reutilizables.
  • Desarrollar mascarillas faciales biodegradables
  • Considere la estandarización, las pautas y la implementación estricta de la gestión de desechos para los desechos de mascarillas.

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Orbes Argentina
Las mascarillas faciales muy contaminantes para el medio ambiente actual
Nombre del artículo
Las mascarillas faciales muy contaminantes para el medio ambiente actual
Descripción
Se están produciendo máscaras faciales en todo el mundo a un ritmo sin precedentes con China a la cabeza contaminando el medio ambiente actual.
Juan Daniel Missaglia
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