00 Computadoras: Anomalía del Atlántico Sur las bloquea 00

La anomalía hace que las computadoras de la ISS se bloqueen


Un punto débil en el campo magnético de la Tierra llamado Anomalía del Atlántico Sur (SAA) ha estado provocando que las computadoras a bordo de la Estación Espacial Internacional se bloqueen.

A veces llamado el «Triángulo de las Bermudas del Espacio», este punto débil es una vasta extensión de intensidad reducida en el campo magnético de la Tierra, que se cierne sobre América del Sur y el Océano Atlántico sur.

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Si bien los humanos en tierra están a salvo de los efectos del SAA, las computadoras y los satélites de la ISS en órbita alrededor de la Tierra no tienen tanta suerte. Cuando atraviesan la anomalía, son bombardeados con altos niveles de radiación que estropean sus componentes.

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Los efectos de la anomalía del Atlántico sur

El campo magnético de la Tierra juega un papel importante en el sustento de la vida en la Tierra. Con una altitud de entre 620 y 37,000 millas sobre la superficie del planeta, protege a los humanos de la radiación dañina y evita que la atmósfera se filtre al espacio, entre muchas otras cosas.

Pero una parte del campo magnético, el SAA, es más débil que el resto. Este punto débil es causado por dos características del núcleo de la Tierra: la inclinación de su eje magnético y el flujo de metales fundidos dentro de su núcleo externo. Estos metales en movimiento actúan como un generador masivo que crea corrientes eléctricas que producen el campo magnético. Pero a medida que el movimiento del núcleo cambia con el tiempo, el campo magnético también fluctúa. Esto, junto con la inclinación del eje magnético, genera el SAA.

La anomalía permite que las partículas cargadas se acerquen más a la Tierra, lo que podría alterar los objetos en lo alto del cielo.

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“[La] menor intensidad del campo geomagnético eventualmente resulta en una mayor vulnerabilidad de los satélites a las partículas energéticas, hasta el punto de que podrían ocurrir daños a las naves espaciales al atravesar el área” , explicó John Tarduno, profesor de geofísica en la Universidad de Rochester.

“Piense en una descarga eléctrica o un arco. Con más radiación entrante, un satélite puede cargarse y los arcos auxiliares pueden provocar daños graves”, continuó.

Los satélites de órbita baja son particularmente vulnerables porque el SAA tiene una altitud más baja, alrededor de 310 millas sobre la superficie de la Tierra. En los primeros días de la ISS, que recientemente estaba en órbita alrededor de 220 millas sobre el suelo, las computadoras normalmente colapsaban y las agencias espaciales se veían obligadas a apagar sus sistemas a bordo para evitar daños totales.

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“Poner el equipo en un ‘modo seguro’ significa que se reducen las operaciones que son más vulnerables a la radiación”, dijo Tarduno.

El SAA afecta no solo a las máquinas sino también a los astronautas. Algunos informaron haber visto luces blancas extrañas parpadeando ante sus ojos cuando estaban entrando en la anomalía. 

Para proteger a los astronautas, las partes de la ISS ocupadas con mayor frecuencia, como la galería y los dormitorios, están cubiertas con un blindaje fuerte para reducir los niveles de radiación que ingresan a la estación espacial. Los astronautas también usan dosímetros, dispositivos que miden su exposición personal a la radiación ionizante en tiempo real y envían una advertencia si alcanzan niveles peligrosos.

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Máquinas espaciales afectadas por el SAA

Incluso ahora, las máquinas espaciales todavía sufren ocasionalmente los efectos del SAA. La anomalía a veces provoca «señales acústicas» (pérdida de datos) y restablece las placas de alimentación de algunos instrumentos de la ISS aproximadamente una vez al mes.

El Telescopio Espacial Hubble, que orbita la Tierra a una altitud de alrededor de 350 millas, no puede recopilar datos astronómicos en cada una de las 10 veces que pasa por el SAA todos los días. Si continúa funcionando durante estos períodos, es probable que se descomponga por completo.

Los daños a las máquinas espaciales pueden resultar costosos, como lo demuestra el  satélite Hitomi de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón. Poco más de un mes después de su lanzamiento en febrero de 2016, los operadores perdieron contacto con Hitomi y este último finalmente se rompió en varias partes. El satélite le costó a JAXA alrededor de $ 273 millones y tres años de extensos estudios.

Los expertos descubrieron más tarde que el problema se debía a información errónea enviada por la nave espacial.

El SAA podría plantear más problemas en el futuro, ya que estudios recientes muestran que se está debilitando. Perdió casi el 10 por ciento de su fuerza en los últimos dos siglos. Los expertos también postulan que la SAA puede estar dividiéndose o quizás otro punto débil está emergiendo de forma independiente y fusionándose con ella.

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