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Astronautas: un nuevo estudio encontró que los viajes espaciales debilitan las defensas del cuerpo

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Un nuevo estudio publicado el 7 de junio en la revista  Scientific Reports encontró que los viajes espaciales debilitan las defensas del cuerpo al provocar la activación anormal de células que inhiben las respuestas inmunitarias en el sistema inmunológico.

Investigadores de la Universidad de California, San Francisco y la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford llegaron a este hallazgo después de exponer muestras de sangre humana a una gravedad débil simulada o microgravedad. Luego usaron una sustancia química para simular una respuesta inmune en las muestras de sangre y encontraron que las células T reguladoras (Tregs) suprimían cualquier actividad inmune.

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Los Treg son un tipo de glóbulo blanco que inhibe otras células inmunes. Se activan cuando una infección deja de ser una amenaza y ayudan en la prevención de enfermedades autoinmunes.

El estudio mostró que en el espacio exterior, las Treg se activan incluso cuando una persona está sana y libre de una infección. Los investigadores postularon que la activación anormal de Tregs es una de las razones por las que los astronautas tienen un sistema inmunológico débil. Este estado debilitado se observó en más de la mitad de los astronautas que participaron en las misiones Apolo de la NASA. Se enfermaron de resfriado común u otras infecciones en la primera semana de su regreso a la Tierra. En algunos astronautas, los virus inactivos, como el virus de la varicela, también volvieron a activarse. 

El Dr. Brice Gaudilliere, uno de los investigadores principales del estudio, calificó el impacto de la microgravedad en la salud de los astronautas como un «doble golpe» debido a su efecto negativo sobre otras células inmunes. Además de activar Tregs, el estudio mostró que la microgravedad también amortigua la respuesta de las células T asesinas, que son responsables de encontrar y destruir las células infectadas.

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En general, estos hallazgos podrían ayudar a los investigadores a encontrar formas de mitigar los efectos de la microgravedad. Según Jordan Spatz, co-investigador principal del estudio, las estrategias de mitigación efectivas son importantes ahora más que nunca porque muchos de los astronautas de hoy son mayores.

También dijo que las preocupaciones sobre la salud de los viajeros espaciales probablemente crecerán debido al aumento del turismo espacial. «Con la comercialización de los vuelos espaciales, habrá muchas más personas mayores y menos sanas experimentando microgravedad», dijo en un comunicado.

Blue Origin, la compañía espacial propiedad del CEO saliente de Amazon, Jeff Bezos, está subastando actualmente un viaje al espacio exterior a  bordo de su nave espacial New Shepard. El mejor postor se unirá a Bezos, su hermano Mark y otros tres pasajeros en un viaje al espacio este 20 de julio. Pasarán unos minutos flotando en microgravedad antes de regresar a la Tierra el mismo día.

‘Estudio de gemelos’ de la NASA

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La NASA realizó un estudio sobre los astronautas gemelos Scott y Mark Kelly para examinar el efecto de los vuelos espaciales de larga duración en la salud de los astronautas. Scott vivió a bordo de la Estación Espacial Internacional desde marzo de 2015 hasta marzo de 2016 mientras Mark permaneció en la Tierra.

Luego, varios equipos de investigación utilizaron a Mark como sujeto de control para determinar cualquier cambio en el cuerpo de Scott durante su tiempo en el espacio. Descubrieron que los telómeros de Scott, las tapas al final de los cromosomas, se alargaban. Los telómeros juegan un papel clave en la prevención del daño del ADN y tienden a acortarse con la edad.

Pero una vez que Scott voló de regreso a la Tierra, sus telómeros se acortaron aproximadamente a la misma longitud que antes de ir al espacio. Los investigadores no estaban seguros de qué causó estos cambios en los telómeros, pero sospechaban que la telomerasa, una enzima que extiende los telómeros y se apaga durante la edad adulta, puede haber jugado un papel.

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Los investigadores también encontraron que la proporción de dos grupos de bacterias intestinales cambió durante el año de Scott en el espacio. Esto probablemente fue causado por cambios en su dieta. Cuando Scott regresó a la Tierra, su composición bacteriana intestinal también volvió a su composición previa al vuelo.

Además, los investigadores detectaron cambios en la forma en que se expresaban los genes de Scott. Estas variaciones aumentaron en los últimos seis meses de la misión, apareciendo más de seis veces más diferencias en la segunda mitad en comparación con el inicio de la misión. 

La mayoría de los cambios volvieron a la normalidad poco después de que Scott regresara a la Tierra. Pero algunos cambios, incluidos los relacionados con la respuesta inmune y la reparación del ADN, todavía estaban presentes seis meses después de su regreso. Los investigadores interpretaron que esto significaba que algunas de las células de Scott conservaban un recuerdo de lo sucedido y todavía se estaban recalibrando para estar de regreso en la Tierra.

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