Nuevo método para medir fácilmente los insecticidas en la miel

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Los insecticidas comunes que se cree que amenazan la salud y la supervivencia de las abejas pueden detectarse fácilmente en la miel, gracias a una técnica novedosa desarrollada por científicos de la Universidad de Waterloo en Canadá.

La técnica totalmente automatizada, llamada método de microextracción en fase sólida (SPME), ayuda a los científicos a extraer piretroides de la miel, lo que anteriormente era difícil de hacer. 

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Se cree que los insecticidas piretroides causan el fenómeno llamado trastorno de colapso de colonias (CCD), que ha diezmado las poblaciones de abejas.

La técnica también facilita a los científicos determinar si los niveles de piretroides en la miel están por encima de los que se consideran seguros para el consumo humano. Además, la técnica puede ayudar a los científicos a identificar lugares donde los agricultores usan piretroides y en qué cantidades.

“Esperamos que este método tan simple ayude a las autoridades a determinar dónde se usan estos pesticidas a niveles peligrosos para, en última instancia, ayudar a proteger a la población de abejas”, dijo el autor correspondiente Janusz Pawliszyn.

Los hallazgos completos del estudio aparecieron recientemente en línea en la revista Food Chemistry.

Una técnica novedosa

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Anteriormente, los científicos habían tenido problemas para extraer piretroides de la miel porque los insecticidas son poco solubles en agua. De hecho, quedan suspendidos en la miel, lo que dificulta la extracción.

Usando el nuevo método SPME, Pawliszyn y sus colegas primero agregaron una pequeña cantidad de alcohol a la miel. El alcohol disolvería los insecticidas antes del proceso de extracción totalmente automatizado. El método también facilita la medición de los niveles de piretroides en la miel.

En los seres humanos, los piretroides se metabolizan rápidamente, no se acumulan en los tejidos y se eliminan del cuerpo a través de la orina. Pero se sabe poco sobre sus posibles efectos en la salud humana debido a la falta de investigación.

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La Agencia de Inspección de Alimentos del gobierno canadiense también analiza los alimentos para detectar la presencia de residuos de pesticidas y determina si los residuos aparecen en niveles considerados seguros para el consumo humano. Con el método SPME desarrollado recientemente, las autoridades podrían analizar los alimentos en busca de pesticidas de manera más eficiente.

A largo plazo, el método SPME también podría ayudar a las autoridades a identificar aquellos lugares donde se sabe que los agricultores usan altos niveles de piretroides y regular su uso en consecuencia. De hecho, una mejor regulación del uso de plaguicidas podría ayudar a que las poblaciones de abejas puedan prosperar nuevamente.

Los piretroides alteran el comportamiento de las abejas e impactan la supervivencia de las colonias

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Los piretroides representan una gran amenaza para las abejas. Considerados neurotoxinas potentes, estos pesticidas tienen un  gran impacto en el funcionamiento normal de las abejas, alterando gravemente su comportamiento.

Por ejemplo, un estudio de 2015 realizado por investigadores de la Universidad de Nebraska-Lincoln reveló que las abejas tratadas con dosis moderadas y altas de piretroides se movieron significativamente menos que las abejas de control durante un período de 24 horas.

Algunas de las abejas tratadas también pasaron menos tiempo interactuando con otras abejas. La interacción entre las abejas es extremadamente crucial. Miles de abejas obreras cooperan para construir colmenas, recolectar alimentos, producir miel y proteger su colmena de los depredadores. Si este comportamiento innato se altera, colonias enteras podrían colapsar como resultado, de ahí la notoriedad de los piretroides por causar CCD. 

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Además, la polinización de las abejas representa alrededor de $ 15 mil millones de dólares en valor agregado de cultivos, según la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA). De hecho, el valor de las abejas melíferas como polinizadoras es de 10 a 20 veces más que el valor de sus productos, incluida la miel y la cera de abejas. Como tal, las muertes de abejas podrían traducirse en pérdidas de miles de millones de dólares.

En la naturaleza, el comportamiento alterado de las abejas y el colapso de colonias enteras podrían desencadenar una serie de consecuencias. Por ejemplo, debido a que las abejas polinizan cultivos forrajeros, la pérdida de abejas elevaría el precio de la materia prima. De hecho, eso aumentaría el precio de la carne vacuna, la leche y otros productos animales en el mercado.

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